Why has this Mexican LGBT bookstore soared while U.S. ones close?

*I originally published this piece on Unicorn Booty on February 25, 2015.

Voces en TintaVoces en Tinta is a bookstore, coffee shop, cultural forum and publishing house; all of that in the heart of Zona Rosa,Mexico City’s LGBT neighborhood. Bertha de la Maza, the store’s founder and owner, is clearly excited and proud that they’ve just celebrated their fifth anniversary. While that’s clearly a success, it’s also an anomaly — during that same period, other LGBT-oriented bookshops have closed in Atlanta, Los Angeles, Nashville, New York,Philadelphia, San Francisco, Washington D.C., and Spain.

In 2013 alone, the number of independent bookstores in Britain lowered from 1028 to 987. And yet Voces en Tinta sells over a thousand books a month and has 18,000 more in stock with 600 clients every month from Mexico and around the world not to mention their online customers, and Twitter and Facebook followers.

In some ways, Mexico City is more liberal towards LGBT issues than the most U.S. states. Same-sex marriage has been legal in Mexico City — with marriages recognized nationwide — since 2009. Local law punishes discrimination based on sexual orientation and gender identity in work and public accommodations. And in November 13, 2014, lawmakers approved a bill allowing transgender people to legally change their identity without the need of a medical document.

Yet, as gay political scientist Genaro Lozano calls it, Mexico is still “macho land”: a country where most citizens identify as Catholic, gender roles are strict in familial and professional environments, and hate crimes continue to rank high: according to the organization Letra S, there were 887 homophobic and transphobic homicides between 1995 and 2013 (an average of almost one per week).

We talked to the owner of Voces en Tinta to get a better sense of the store and how it has survived when so many others are closing.

Voces en Tinta2Unicorn Booty: Why did you decide to open a specialized bookstore when the publishing industry seems to be having a rough time?

Bertha de la Maza: I’m 50 years old, and I’ve never heard talks about Mexico being at its economic best or that Mexicans are reading more. Since when I was a child until now, Mexicans haven’t gone beyond reading two or three books on average, per year, per person. So, anytime is good actually to start a business like this. Or anytime is bad.

We had the online store for nine years, people already knew us, looked for us, and started asking for an actual bookstore, a physical space. We anticipated that many people wouldn’t buy these books, because they didn’t even know they existed. The books were usually known only in academic and activism circles. That’s why we decided to start a cultural forum as well, as a way to present books, give exposure to the authors and have an exchange between readers and writers.

What has been the response from the editorial industry, the writers, big publishers and independent ones? Have they reached out to you to help sell their LGBT titles?

Publishing houses have not wanted to open up. They still think LGBT and gender-themed books don’t sell, and that nobody wants them. There’s a lot of prejudice. But the writers and researchers in Mexico have been great, and many of them have decided to invest in actually publishing their work locally.

Do you think Voces en Tinta has played a role in motivating those authors to get out and get published?

Yes. Those who had published before would end up with many of their books at home, using them as table legs or whatever. Now they know there is a place where, while we might not sell them out, they at least have a good chance of getting a return on their investment and using that money for their next work.

Voces en Tinta3

Do you notice people feel afraid to ask you something, or ashamed of coming into the store at all?

Many people walk in with a doubtful attitude. They look at the books we have on one of the main tables, which are mostly LGBT, gender and sexuality-themed, look past them and move on to the novels section. Then they look at them again and move on to another section. Then they become aware that they can ask anything they want.

What about the events you organize? What kind of audience do you have over?

We do a number of activities: book presentations, poetry readings every third Friday night of the month, small-format theatre, small-format concerts with sopranos, pop singers, trova, children music like Cri-Cri, workshops to make alebrijes [folk art sculptures of small and large scale of fantastical creatures], sexuality workshops for children and adults. We also have events to have people meet the writers, talk to them, like our “Have breakfast with your favorite author” series.

How has Voces en Tinta managed to stay in the market considering that books can be found easier and often cheaper on websites like Amazon, and that some readers aren’t buying print books at all but using digital platforms?

Mainly because of the service we provide. People actually want to come back. At Voces en Tinta we’re not saleswomen but bookwomen. We love books, we read, and in that sense we can recommend, advise, accompany the client, be empathic. Another reason is that, pricewise, we compete with big book retailers. Finally, because at Voces en Tinta you can find books that are not elsewhere.

Why is it important to have a space like yours in a rather conservative and machista country?

I am sure that art and culture are the most humane forms of making a revolution. This is our revolution. Voces en Tinta has contributed to the decrease of violence and the increase of harmony in society. How? We promote values of gender equality and respect for diversity. All of our actions and events send a message. Our clients become involved with our programming proposals through their support, opinions, and decisions and they take our events beyond Voces en Tinta to their everyday. I think that our values counter those promoted by a culture of drug traffic, uncertainty, fear, and individualism.

¿Qué esperar en 2013?

Hace unos días concluyó la edición 25 de The National Conference on LGBT Equality: Creating Change en Atlanta. Desde 1988, la organización National Gay and Lesbian Task Force (fuimos vecinos hace unos años) reúne a miles de activistas y organizaciones LGBT de Estados Unidos para discutir, crear alianzas, potenciar su trabajo y fortalecer el movimiento pro diversidad sexual de su país.

Esa información y más detalles están disponible en su sitio web. Pero lo que quiero resaltar es el mensaje que Barack Obama envió a organizadores y asistentes de la conferencia. El mandatario más importante del mundo les dice una vez más de qué lado está. Les guiña el ojo, fuerte y claro:

Por otro lado, esta semana el periodista J. Lester Feder publicó un artículo en Foreign Policy sobre la “revolución de derechos gays que se ha extendido desde Tierra del Fuego hasta el Río Grande.”

En México, un grupo de jóvenes prepara la primera reunión nacional de jóvenes activistas LGBT para el 16 y 17 de marzo (pronto darán más información), que eventualmente podría convertirse en una versión mexicana de Creating Change, con la misma fuerza y legitimidad.

Además, hay abogados trabajando para replicar casos como el de Oaxaca en otros estados. En su momento, Michael K. Lavers publicó una pieza bastante completa al respecto en Washington Blade.

2013 será un año emocionante.

Pride Runners: corriendo contra el VIH

Este sábado 3 de diciembre se llevará a cabo la primera carrera atlética nocturna en el Bosque de Chapultepec. Con motivo del Día Internacional de Lucha contra el Sida (1 de diciembre), Pride Runners invita a todos a que “corramos contra el VIH”.

Esta carrera se realiza desde hace 30 años en Nueva York, y hoy tiene presencia también en Arizona, Atlanta, Los Ángeles, Ohio, San Francisco, Seattle, Texas, Toronto, Vancouver, Londres y Madrid. La intención es que también en la Ciudad de México se vuelva un evento anual.

Representante de Clínica Especializada Condesa, Gilberto Ángeles (Sectur DF), Penélope Ruiz (Pride Runners), representante de La Casa de la Sal, Carlos García de León (Censida), persona no identificada.

Conferencia de prensa en Hotel W.

Durante la conferencia de prensa que los organizadores dieron hace unas semanas en el Hotel W, Penélope Ruiz, del equipo organizador, informó que hasta ese día había mil personas inscritas y esperan 3 mil. Explicó también que con cada carrera se elegirá una institución diferente para ser beneficiada con los fondos recaudados, pero siempre será una cuyo trabajo tenga que ver con VIH. Este año es La Casa de la Sal, que celebra 25 años de dar orientación, apoyo emocional y compañía a personas que viven con VIH/Sida.

Creo que la causa del VIH es muy noble, necesaria y que los recursos a veces no son suficientes para atender a las personas que viven con el virus, hacer campañas de prevención y demás. Pero me parece que hay otros temas o problemas vinculados a las personas LGBT que no están siendo atendidos, y que me gustaría que recibieran más difusión y dinero: bullying, becas para personas interesadas en hacer investigación de temas de diversidad sexual, organizaciones no gubernamentales en el interior del país, programas educativos o campañas en contra de la homofobia, jóvenes LGBT en situación de calle o con problemas de drogadicción, crear un centro comunitario LGBT que tenga impacto a nivel local (o mejorar y aprovechar mucho más el que ya existe).

Por otro lado, aplaudo la convocatoria de los organizadores que obtuvieron apoyo de marcas importantes, medios de comunicación y agencias de gobierno local, además de la seriedad con la que han manejado la información (a diferencia de la otra carrera celebrada en octubre).

Karem López, encargada de comunicación, respondió algunas de mis preguntas:

¿Cómo surge la idea de organizar esta carrera? Surge a finales de 2009 después de una plática entre amigos de la revista Ohm y Dream Merka Solutions con la finalidad de cubrir el aspecto deportivo que hacía falta dentro de la comunidad LGBT. Quisimos hacer un evento dirigido al mercado rosa pero con convocatoria abierta a todos.

¿Qué esperan lograr con ella? Tres aspectos muy importantes: poder ayudar año con año a alguna asociación u organización que apoya a niños, jóvenes y adultos que viven con VIH/Sida y brindar una mejor calidad de vida. Este año con la participación de todos podremos ayudar a La Casa de la Sal. Otro aspecto es fomentar el deporte en la comunidad rosa y unirnos a las campañas de la no discriminación a la diversidad sexual. El último, pero no menos importante, es sumarnos a la lucha contra el VIH.

¿Qué tipo de apoyo han recibido del gobierno o del sector privado? ¿Qué tipo de reacciones escépticas o negativas ha habido? Por parte del gobierno hemos obtenido una respuesta favorable ya que hasta ahora tenemos el apoyo de la Secretaría de Turismo, Secretaría de Salud, Instituto Mexicano de la Juventud, Instituto del Deporte del Distrito Federal, Clínica Especializada Condesa y Centro Nacional para la Prevención y el Control del VIH/Sida. Por parte del sector privado se han acercado distintas marcas a apoyar y difundir el evento. Ciertas empresas, por cuestiones de “valores y/o políticas”, dicen no poder apoyar este tipo de eventos. Desde el inicio de la planeación del evento han surgido algunas envidias e ideas escépticas sobre la imposibilidad de llevarlo a cabo, pero no nos queda más que demostrar que somos los pioneros en llevar a cabo el concepto del evento como la primera carrera dirigida a la comunidad LGBT.

Mañana, de 9:00 a 16:00 horas, se entregará un paquete a cada participante inscrito y, si no me equivoco, las inscripciones seguirán abiertas en ese horario. El costo para participar es de $280 y hay varias categorías. La carrera inicia a las 19:00 horas, la meta permanecerá abierta hasta que llegue el último corredor, y después habrá una fiesta en el Living. Más información en Twitter, Facebook y su página web.

Gracias a Carlos Ruiz por sus atenciones a la prensa y a Eduardo Escalante por las fotos. Yo me perderé el evento. Si van, espero sus comentarios.